Spectrum Fees: the key to regional competitiveness and economic growth

The AMERICAN CHAMBER/MEXICO is dedicated to fostering economic and regional competitiveness. Within this commitment, it is crucial to highlight the telecommunications sector, which plays a pivotal role, surpassing traditional sectors such as automotive in terms of GDP contribution in Mexico.

In Mexico, the radioelectric spectrum, crucial for mobile telephony, is considered a national asset managed by the State. Since 2005, Mexico has adopted a unique hybrid model where the Secretaría de Hacienda y Crédito Público (Finance Secretariat, SHCP in Spanish) oversees fee calculations, subject to Congress approval through the Federal Rights Law. While standing out in the OECD for its hybrid approach, the notably high spectrum fees disproportionately impact mobile operators. Despite input from entities like the Instituto Federal de Telecomunicaciones (Federal Telecommunications Institute, IFT in Spanish), there is a current lack of transparency regarding fee determination.

The current policy in Mexico, where approximately 90% of total spectrum payments are annual fees adjusted based on the general inflation rate, is raising concerns, especially in light of the recent decrease in mobile service prices. The IFT emphasizes that Mexico’s spectrum costs are significantly higher than the global average, with a 39% difference, excluding the 800 MHz/850 MHz band. Therefore, IFT recommends measures to enhance competition, such as reducing spectrum costs for new entrants and offering discounts for future auctions focused on 5G-oriented bands. 

The findings from a recent market study conducted by IFT underscore the critical impact of Mexico’s existing spectrum fee payment structure as a major contributor to holding the status of the world’s most concentrated mobile telecommunications market. It not only impedes the growth of operators beyond the Preponderant Economic Agent but also raises barriers for new concessionaires entering the market. Additionally, a study by the GSMA suggests that aligning Mexico’s spectrum costs more closely with international benchmarks could have facilitated mobile service access for up to 5 million Mexicans in recent years. 

Furthermore, the prevailing spectrum fees framework has prompted major mobile operators like Telefónica and AT&T to return significant portions of their allocated spectrum. The financial implications of spectrum returns are substantial, affecting public finances significantly. Telefónica‘s relinquished spectrum incurred an annual cost to the treasury of approximately USD 650 million from 2020 to 2023, accumulating to a staggering USD 2.1 billion over the 20-year concession period. Similarly, AT&T’s returned spectrum resulted in an annual financial burden of approx. USD 60 million from 2020 to 2023, leading to a total revenue loss of approx. USD 155 million over the 20-year concession. 

This trend is also evidenced by the lack of interest in spectrum auctions, as the most recent auction left 38 out of 41 blocks unassigned. This disinterest also poses an impact on state revenues. Unassigned spectrum potentially represents a fiscal loss of USD 30 million in compensation and USD 60 million annually, accumulating to approx. USD 600 million over the concession period. In total, these financial implications signify a substantial loss of approx. USD 2.5 billion in revenues over 20 years. Reducing spectrum fees emerges as a crucial strategy to encourage competitiveness, attract new market entrants, and potentially redirect resources into trusts or financial instruments, ensuring their utilization for network expansion, 5G deployment, and extended mobile telephony coverage which is critical for Mexico’s potential in the context of nearshoring investment and USMCA optimization.

Earlier this year, the IFT addressed the issue of high spectrum fees in Mexico, proposing a significant 60% reduction for all agents and introducing a proportional charge based on revenues (1%) to enhance competition. However, Mexico’s SHCP, in its annual proposal for fiscal year 2024 to Congress on September 8th, once again overlooked the IFT’s recommended changes. This highlights an ongoing challenge in aligning regulatory and treasury policies to foster fair competition in the sector.

As representatives of the binational business community in Mexico, we express our interest in forging collaborative partnerships with the authorities and initiate a constructive dialogue aimed at improving spectrum costs. Recognizing the crucial role of 5G technology in attracting investment, the implementation of a policy that either maintains or reduces the cost of inputs for operators emerges as a strategic move. Such a policy has the potential to exert a profound impact on economic growth, enhancing teledensity and catalyzing positive effects on GDP, job creation, digital markets, and the broader digitization of growth-oriented activities. These measures are indispensable for unlocking Mexico’s vast potential and strengthening regional competitiveness in the sphere of nearshoring.

AMERICAN CHAMBER/MEXICO
Mexico City | February | 2 | 2024

Sur-Sureste: Recomendaciones de las empresas para impulsar la economía digital y la viabilidad de las inversiones

  Para que todas las personas en México de la zona Sur-Sureste obtengan los beneficios de la conectividad y se integren a la economía digital es necesario diseñar mecanismos innovadores de cooperación público-privada que estimulen tanto la oferta como la demanda de los servicios y que se adapten al contexto socio-demográfico de México. Esto implica:

  • Disminuir los costos de la inversión en todos los sectores digitales ya que si bien, sin Internet y un amplio alcance de las redes de telecomunicaciones, es imposible detonar la digitalización, esto apenas es un primer paso para garantizar el acceso a las cadenas de suministro, a las plataformas digitales, servicios financieros y todos los elementos esenciales de la economía digital.
  • Impulsar desde el lado de la demanda, a través de transferencias directas que ayuden a cerrar la brecha de asequibilidad, así como programas de capacitación y alfabetización digital del lado de la ciudadania.
  • Crear un marco regulatorio adecuado, con reglas claras, incentivos y simplificación de los trámites, reconociendo el rápido avance y surgimiento de nuevas tecnologías como parte natural del entorno digital, y
  • Fomentar la innovación, imprescindible para el crecimiento económico, del empleo y el desarrollo de las comunidades.

Las empresas AMCHAM hemos participado en todos los encuentros liderados por la Embajada de Estados Unidos y los siete Gobernadores del Sureste, para conocer los proyectos de inversión y acercar recomendaciones que los hagan viables y atractivos para nuevos inversionistas. Entre ellas:

  1. Partir de una agenda nacional impulsada consistentemente a nivel local y de una visión regional que integre estrategias comunes en materia de ciberseguridad e infraestructura crítica. Reglas y estándares claros son cruciales para impulsar la economía digital de México por lo que es urgente contar con un marco regulatorio moderno y alineando a una visión de Norteamérica como bloque.
  2. Diseñar un plan de desarrollo para habilitar la infraestructura necesaria para la atracción de inversión de las principales compañías fabricantes en México en (i) logística (acceso); (ii) servicios (agua, electricidad); y (iii) conectividad. Con una visión sustentable, en línea con los ODS de Naciones Unidas.
  3. Desarrollar un ecosistema de manufactura a partir del Istmo, apalancado este proyecto para atraer inversiones de manufactura en industrias intensivas en tecnología y conocimiento, donde la cadena de suministro es clave, por ejemplo, la automotriz, particularmente en electromovilidad.
  4. Crear un plan de recursos financieros y asignación presupuestal, que considere:                                              ○ Llevar conectividad a las zonas de difícil acceso es un tema financiero y no de disponibilidad de la tecnología. En este sentido, se requiere inversión pública para conectar a las áreas no atendidas, adoptando los elementos principales del Affordable Connectivity Program en Estados Unidos.
       ○ Formar un Fondo de Cobertura Social de Acceso de Banda Ancha, financiado con recursos del Gobierno Federal, gobiernos estatales y organismos internacionales.
       ○ Una política de asequibilidad digital para destinar parte de los recursos del fondo hacia las personas y familias que cumplan con los criterios de política social dictados por el Programa Social de Cobertura del Gobierno Federal, para adquirir tanto equipo como servicios de telecomunicaciones.
       ○ Crear un Centro de Operaciones de la Red (NOC, por sus siglas en inglés) para la disponibilidad y desempeño de cada sitio, y proveer información al Gobierno Federal sobre el uso e impacto.
  5. Desarrollar la capacidad tecnológica, considerando:                                                                                          ○ Crear “Polos Digitales”, que son espacios físicos a cargo del gobierno en donde a partir de la conectividad segura a Internet, se consoliden otras actividades de interés público que promuevan la inclusión (social, de género, financiera, educativa, sanitaria) en sitios como mercados, parques, ludotecas, plazas, casas de cultura, aulas de usos múltiples, corredores turísticos, etc.
       ○ Un plan nacional de cobertura, en alianza con el sector privado, que considere plazos específicos de implementación.
       ○ Analizar mecanismos de compartición de espectro, incluido el denominado “espacio en blanco” en el espectro de transmisión de televisión (TV White Spaces o TVWS), cuya señal tiene largo alcance -con una capacidad para viajar distancias es de alrededor de 11 km- y puede atravesar obstáculos tales como árboles o colinas.
       ○ Acelerar la inversión en el despliegue de redes troncales de telecomunicaciones en tecnologías de alta capacidad como fibra óptica, a partir de alianzas público privadas y estrategias regulatorias.
       ○ Revisar y eliminar las barreras regulatorias que pueden aumentar los costos y reducir las opciones, como los requisitos de localización de datos.
       ○ Promover el uso de la nube en la zona y crear incentivos para su adopción -sobre todo por parte de las MiPyMEs-, así como adoptar políticas “cloud first”.
  6. Concretar un plan de educación y desarrollo de talento, partiendo de un mapeo de las necesidades de la industria (upskilling y reskilling) y con acciones específicas de capacitación con los principales centros educativos del sureste. Aprovechar las redes sociales como herramienta para estas capacitaciones.
  7. Desarrollar estrategias con el sector privado para fortalecer la capacidad de las ONG locales y otros actores de la sociedad civil como multiplicadores de fuerza.
  8. Incentivar el uso y acceso a la bancarización y digitalización, promoviendo los servicios (ahorro, crédito y protección) y herramientas financieras existentes, como CoDi y las bancas móviles.
  9. Reconocer la figura de las Empresas de Redes de Transporte (ERTs), que impactan positivamente el entorno urbano de las ciudades y a sus habitantes, como un actor más del ecosistema de movilidad en la Ley General de Movilidad y Seguridad Vial, próxima a publicarse, o en algún otro ordenamiento federal, y en las legislaciones locales, considerando: (i) la naturaleza tecnológica de estos servicios y su continua evolución; (ii) que las ERTs requieren regulaciones distintas a los taxis convencionales, como se establece en precedengtes de la Suprema Corte de Justicia de la Nación; y (iii) evitar sobrerregulación.

AMERICAN CHAMBER/MEXICO
Ciudad de México | 10 | 4 | 2023